Dionisio González

THINKING CENTRAL PARK.

Dionisio González

Central Park is essentially a void. A 4000 x 800-metre void. It was conceived on the basis of an idea of spatiality where density was to be developed, but it is the density of the buildings of Manhattan, in their hyper-developmentalism, that has traced out that recreational rectangle for the dispersion of homo faber. That is, the park is a void because it works as a courtyard inside the urban prisonization. Urban planning imprisoned by the circulation of goods and the needs of capital inside the disciplinary city. The city calls for constructive evolution, however much its natural drift may tend towards the informational city, or else it turns into archaeological territory. Within it, the void, the residual and the excess are spaces for opportunity. Leonardo Lippolis tells us how the void is also a space of the possible. How “the absence of a limit suggests a hope of mobility and nomadism, of free time and freedom, where that which is full is organised in accordance with the demands of functionalism”. Landscape architect Frederick Law Olmsted and the architect Calvert Vaux designed Central Park as part of what was called the Greensward Plan in 1857. But to summon up the void, it was necessary to expropriate lands and evict small communities of Afro-Americans and German and Irish immigrants who lived in modest districts of Manhattan such as Seneca or Harsenville. We should ask ourselves why, behind a public project, there is always an initial period of expulsion and devastation. Why the intermediate – in this case small communities – or the primary or the geological are not operated on as bases for creation. Not only to negotiate them, but to incorporate them as models of identity into the course of that design.

Walter Benjamin said that “The labyrinth is the right path for the person who always arrives early enough at his destination. This destination is the marketplace”. As early as in 1939, Benjamin foresaw that the metropolis was the melancholic proscenium on which the twilight of a dying civilisation prostrates itself. With the help of the exiled lnstitut für Sozialforschung of Frankfurt, he managed to obtain an American visa, and began making plans to meet up with Adorno, Horkheimer and other members in New York, naming a text he was working on “Central Park”, in anticipation of his settling in the United States. A destiny he would never come to fulfil. In 1972, five months before his death, Robert Smithson wrote the article “Frederick Law Olmsted and the dialectical landscape”. In it, Smithson analyses Central Park, tracing a route through the urban and the natural as a moving mass, instability as a medium, and the spontaneous as the lure for opportunity. Smithson reminds us that Olmsted is a precursor of dialectic materialism applied to the physical landscape. That is to say, this dialectic understands that the object cannot be interpreted in isolated form, but in a multiplicity of associations. Because for dialectics, nature is indifferent to any formal ideal. “In another sense”, says the author, “Olmsted’s parks exist before they are finished, which means in fact they are never finished; they remain carriers of the unexpected and of contradiction on all levels of human activity, be it social, political or natural”. Within this multiplicity of relationships, Holden Caulfield, Salinger’s famous character from The Catcher in the Rye, repeatedly inquires:

“You know those ducks in that lagoon right near Central Park South? That little lake? By any chance, do you happen to know where they go, the ducks, when it gets all frozen over? Do you happen to know, by any chance?

A question that is doubtless posed by association, as in the story “De Daumier-Smith’s Blue Period” Salinger writes “The most singular difference between happiness and joy is that happiness is a solid and joy a liquid“. Mark David Chapman had heard John Lennon sing – Imagine no possessions, I wonder if you can. Later, through the Los Angeles Times and New York Daily News magazine Esquire, he found out about Lennon’s possessions: the house in Palm Beach, the 19-metre yacht moored in Long Island or the mansion with a sloping roof in Cold Spring Harbor. As a result he felt he was a hypocrite, an impostor, and he wanted to cleanse his fictions. And to do so, he devoted himself to one of them – Holden Caufield – and decided to embark upon a misinterpreted paperback novel. So on 8th December 1980, he emptied the cartridge of his revolver, shooting the singer in the doorway of his home, the Dakota building, opposite Central Park. Mark David Chapman had bought a new copy of The Catcher in the Rye and re-read it shortly before committing the crime; he leafed through it immediately after shooting the musician. He also read an excerpt of the escapades of Holden Caulfield to the jury in the trial he faced. From Smithson’s dialectical viewpoint, in the manner of Frederick Law Olmsted or Uvedale Price, one would think that it all formed part of the park and its infinite connections. Just as the memorial perpetuating John Lennon does, in one of his favourite spots for walking in Central Park, opposite the Dakota building, called “Strawberry Fields” after the Beatles’ song. Also dialectical are the flowers Lady Gaga offered up to John Lennon at the memorial, placing them on the mosaic symbolising “Imagine”. Without a doubt the dialectical landscape includes the penthouse at number 40 South Park Central for which Lady Gaga pays 220,000 dollars a month. Dialectical too is the maisonette located opposite Salinger’s or Caulfield’s duck lagoon, roughly where Benjamin and his ‘complete’ Passages should have lived.

Based on 4 visions of Central Park: Walter Benjamin, Robert Smithson, J. D. Salinger and Lady Gaga, the idea of the refuge is proposed as a monument and aerial extension of the park by way of a dialectical resource. The photographic series “Thinking Central Park” presents small constructive “actions” in the park that operate as cabins or huts which, as Bachelard pointed out, constituted centred solitude. The series “Dialectical Landscape”, in black and white, seeks a radical conception of the urban landscape. In turn, it is a tribute to Smithson, who had a passion for orthophotographs and aerial views from where one contemplates the movements of the earth and the transformation of territory.

“Project supported by a 2016 BBVA Foundation Grant for Researchers and Cultural Creators”

THINKING CENTRAL PARK.

Dionisio González

El Central Park es en esencia un vacío. Un vacío de 4000 x 800 metros. Fue concebido a partir de una idea de espacialidad donde se desarrollara el espesor, pero ha sido el espesor de los edificios de Manhattan en su hiperdesarrollismo el que ha dibujado ese rectángulo lúdico para la dispersión del homo faber. Es decir, el parque es un vacío porque funciona como patio dentro de la carcelización urbana. Urbanismo recluso de  la circulación de mercancías y las necesidades del capital  dentro de la ciudad disciplinaria. La ciudad requiere evolución constructiva, por más que su deriva natural sea la ciudad informacional, de no ser así deviene en territorio arqueológico. Dentro de ella, lo vacío, lo residual o lo excedente son espacios para la oportunidad. Leonardo Lippolis nos indica como el vacío es también espacio de lo posible. Como la ausencia de un límite sugiere una esperanza de movilidad y nomadismo, de tiempo libre y libertad, allá donde lo lleno se organiza según las exigencias del funcionalismo. El paisajista Frederick Law Olmsted y el arquitecto Calvert Vaux diseñaron el Central Park dentro del llamado Greensward Plan en 1857. Pero para convocar al vacío hubo que expropiar terrenos y desahuciar a pequeñas comunidades de afroamericanos e inmigrantes alemanes e irlandeses que vivían en modestas localidades de Manhattan como Séneca o Harsenville. Habría que preguntarse por qué detrás de un proyecto público siempre hay un período inicial de expulsión y devastación. Por qué no se opera con lo intermedio, en este caso pequeñas comunidades, o con lo primario o lo geológico como bases para la creación. No sólo para sortearlas sino para incorporarlas como modelos de identidad al curso de esa proyectación.

Walter Benjamin decía que el laberinto es sin duda el camino correcto para quien quiere llegar pronto a la meta. Porque dicha meta es el mercado. Benjamin ya preveía en 1939 que la metrópolis era el proscenio melancólico en el que se postra el ocaso de una civilización moribunda. Con la ayuda del exilado lnstitut für Sozialforschung de Frankfurt consiguió un visado norteamericano, comenzó a hacer planes para reunirse con Adorno, Horkheimer y otros miembros en Nueva York, y tituló un texto en el que estaba trabajando “Central Park”, previendo su  establecimiento en Estados Unidos. Destino que nunca llegaría a alcanzar. Robert Smithson en 1972, cinco meses antes de su muerte, por su parte, escribiría el artículo “Frederick Law Olmsted y el paisaje dialéctico”. En él, Smithson analiza el Central Park, traza un recorrido por: lo urbano y lo natural como una masa movediza, la inestabilidad como soporte, y lo espontáneo como el reclamo para la oportunidad. Smithson  nos recuerda que Olmsted es un precursor del materialismo dialéctico aplicado al paisaje físico. Es decir, dicha dialéctica comprende que el objeto no puede ser interpretado de forma aislada sino en una multiplicidad de asociaciones. Porque para la dialéctica, la naturaleza es indiferente a cualquier ideal formal. En otro sentido, dice el autor, los parques de Olmsted existen antes de estar terminados, lo que de hecho significa que jamás lo estarán; se mantienen como portadores de lo inesperado y de la contradicción en todos los niveles de la actividad humana, tanto social, como política o natural. Dentro de esta multiplicidad de relaciones, Holden Caulfield, el famoso personaje salingeriano del Guardian entre el Centeno, inquiere repetidamente:

¿Esos patos del lago que hay cerca de Central Park South? ¿Ese lago pequeño? ¿Sabe por casualidad adónde van, los patos, cuando el agua se hiela? ¿Tiene por casualidad alguna idea?

Pregunta que, sin duda, se hace por asociación pues como Salinger escribe en el relato “El período azul de Daumier-Smith” la mayor diferencia entre la felicidad y la alegría es que la felicidad es un sólido y la alegría un líquido. Mark David Chapman había escuchado a John Lennon cantar: Imaginaos que no existen las posesiones, no es difícil de imaginar. Más tarde conoció por medio de  la revista Esquire, del diario Los Ángeles Times y el New York Daily News, las posesiones de Lennon: la casa de playa en Palm Beach, el yate de 19 metros de eslora amarrado en Long Island o la enorme casa de tejado abuhardillado en Cold Spring Harbor. Fruto de eso lo consideró un hipócrita, un impostor y quiso purificar sus ficciones.  Para ello se consagró a una de ellas: Holden Caulfield y decidió embarcarse en una malinterpretada novela de bolsillo. Así el 8 de Diciembre de 1980 vació el cargador de su revolver disparando al cantante en la puerta de su domicilio, el edificio Dakota frente al Central Park. Mark David Chapman había comprado un nuevo ejemplar del Guardián entre el Centeno y lo releyó poco antes de cometer el crimen, lo hojeó inmediatamente después de disparar contra el músico. También leyó un fragmento de las peripecias de Holden Caulfield al jurado del juicio que lo encausaba. Desde el punto de vista dialéctico Smithson, a la manera de Frederick Law Olmsted o Uvedale Price, pensaría que todo ello formaba parte del parque y sus infinitas conexiones. Al igual que lo conforma el memorial que perpetúa a John Lennon en una de sus áreas favoritas de paseo en el Central Park, frente al edificio Dakota, llamada “Strawberry Fields” e inspirada en la canción de los Beatles. Dialécticas son también las flores que Lady Gaga ofreció a John Lennon en el memorial posándolas sobre el mosaico que postula “Imagine”. El paisaje dialéctico sin duda comprende el ático del número 40 de South Park Central por el que Lady Gaga paga 220.000 dólares al mes. Dialéctico es que el dúplex se encuentre frente al lago de los patos de Salinger o Caulfield, aproximadamente donde debieran haber residido Benjamin y su “finalizado” Libro de los Pasajes.

A partir de 4 miradas del Central Park: Walter Benjamin, Robert Smithson, J. D. Salinger y Lady Gaga se propone la idea del refugio como monumento y la prolongación aérea del parque como recurso dialéctico. La serie fotográfica “Thinking Central Park” presenta pequeñas “acciones” constructivas en el parque que operan como cabinas o cabañas que, como señalara Bachelard, constituyen la soledad centrada. La serie Dialectical Landscape, en blanco y negro, pretende una ideación radical del paisaje urbano. Es, a su vez, un homenaje a Smithson al que le apasionaban las ortofotografías y las vistas aéreas desde donde contemplar los movimientos de tierra y la transformación del territorio.

“Proyecto realizado con la Ayuda Fundación BBVA a Investigadores y Creadores Culturales 2016.”